Las vocales son sin ningún lugar a dudas el mayor obstáculo para poder tener un inglés fluido. Cada vocal puede pronunciarse de forma distinta en cada palabra, y en la enseñanza tradicional no existe otra opción que memorizarlas.

¿Qué es una vocal?

El sonido de las vocales se produce cuando el aire circula entre la garganta y la boca, utilizando simultáneamente las cuerdas vocales. Todas las sílabas tienen una vocal en ellas. Poéticamente, los romanos señalaban que las vocales eran el alma de las palabras debido a que la intensidad del sonido se manifiesta a través de ellas.

A diferencia de los lenguajes europeos, el inglés no representa estos sonidos en forma consistente. Curiosamente, el sonido de las vocales difiere entre los acentos que se hablan en distintos países angloparlantes mucho más de lo que difieren sus consonantes.

A pesar de que todos conocemos que hay 5 vocales representadas en su escritura, la realidad al hablarlo es que en inglés existen muchas variaciones posibles. Podemos hablar de hasta 16 sonidos, si incluimos la «Schwa».

Existen muchos sistemas diseñados para aprender inglés como segundo idioma, y uno de ellos define a estas como las 16 vocales fonéticas del idioma inglés:

Ejemplo

beat

bit

bait

bet

bat

but

sofa

her

Pronunciación

/iy/

/ɪ/

/ey/

/ɛ/

/æ/

/ʌ/

/ə/

/ɚ/

Ejemplo

boot

book

boat

bought

box

by

cow

boy

Pronunciación

/uw/

/ᴜ/

/ow/

/ɔ/

/ɑ/

/ay/

/aw/

/oy/ /ɔy/

Algo que puede confundir aún más la situación, sucede cuando algunos lingüistas definen como «vocal fonética» la combinación de sonidos vocales que existen en las vocales largas, tales como la «a» en la palabra “made”.

Para describir lo que ocurre en la boca al emitir el sonido de una vocal, hablamos de 4 elementos fundamentales:

  • La posición de la lengua
  • La posición de los labios
  • Vocales tensas y vocales relajadas
  • Vocales simples, vocales de transición y diptongos

La posición de la boca

La posición de la boca al pronunciar las vocales en el idioma inglés juega un papel fundamental en el sonido que obtendremos como producto final. Cambios imperceptibles en la boca pueden producir grandes variaciones de sonidos.

Para describir el movimiento de la lengua, hacemos referencia en primer lugar a la posición vertical de la misma: alta, media o baja. Luego, podemos hablar de la «extensión», o qué tan cerca llega a estar de los labios: posición frontal, central o trasera. Por ejemplo:

  • /æ/ como en ‘cat’ es una vocal baja y frontal. La parte más activa de la lengua se ubica en la región baja y frontal de la boca.
  • /ʌ/ como en ‘cut’ es una vocal media y central. La lengua descansa en el medio de la boca en una posición neutral.
  • /uw/ como en ‘boot’ es una vocal alta y trasera. La lengua ocupa un espacio muy retrasado en la boca, desde donde se eleva físicamente hacia el fondo del paladar.

La siguiente imagen es conocida como el «triángulo vocálico», a pesar de tener una forma de paralelogramo irregular. Este gráfico se divide en 9 regiones, las cuales representan el espacio que ocupa la lengua al hablar.

Las vocales que aparecen más próximas entre sí en el diagrama anterior tienden a generar mayor confusión entre los estudiantes de inglés como segunda lengua que siguen estos métodos tradicionales. Por ejemplo, muchos estudiantes pueden confundir sheep (/iy/) con ship (/ɪ/) pero dificilmente confundan sheep con shop (/ɑ/)

La posición de los labios

La posición de los labios es fundamental para la pronunciación. Si al exhalar aire de forma neutra formamos un círculo con los labios, produciremos un sonido completamente distinto del que surge si abrimos los labios de lado a lado.

Para una referencia completa sobre cómo colocar los labios en la pronunciación de cada vocal según el sistema tradicional, se puede consultar la página 5 del siguiente link.

Vocales tensas y vocales relajadas

Las vocales que se producen más en los extremos del paladar (ya sea en la parte alta o baja) tienden a ser más tensas, mientras que las vocales que están más cerca del sonido de la Schwa, que simplemente requieren que el aire pase por la garganta y resuene en las cuerdas vocales, son más relajadas.

Vocales simples, vocales de transición y diptongos

Las vocales simples son las que emiten un solo sonido (como en bad), mientras que las vocales de transición son las que fluyen de un sonido vocálico a otro (como en day). 

Método tradicional versus PhonicSense

Los métodos tradicionales tienen la dificultad de imponer la necesidad de aprender una serie de símbolos adicionales que no están incluidos en la ortografía común de las palabras.

Además, estos símbolos no son consistentes entre distintos métodos y diccionarios. Cada nuevo diccionario que consultamos nos obliga a aprender un nuevo sistema de símbolos para asimilar la pronunciación.

Ejemplo del método tradicional:

  • Palabra: made
  • Sonido: m /ey/ d

Esto hace que el estudiante tenga que memorizar dos cosas: la ortografía normal de la palabra, y los símbolos relacionados a su pronunciación.

PhonicSense es una alternativa al método tradicional para mejorar la pronunciación en inglés a través de símbolos que podemos encontrar en el alfabeto, y que son más familiares para los hablantes de lenguas europeas.

El curso PhonicSense ofrece una alternativa amigable para poder recrear los distintos sonidos vocálicos del inglés de forma sencilla e intuituva. En vez de tener que aprender nuevos símbolos independientes de como la palabra se representa normalmente, PhonicSense los indica en la palabra misma, de modo que el estudiante puede ver los sonidos representados claramente:

  • Palabra: made
  • Sonido: mādë

Esta representación sigue la forma tradicional utilizada por los antiguos escribas ingleses, que usaban una raya sobre la vocal para indicar cuando se tratara de una vocal larga. La diéresis sobre la «ë» indica que la vocal se convierte en schwa.

PhonicSense define las posiciones de la boca para cada símbolo diacrítico utilizado en la palabra, de modo que el estudiante solo tiene que aprender diez símbolos adicionales, que son fácilmente reconocibles en cada palabra como se muestra en el ejemplo anterior.

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